French history / Histoire de France

Famous French historical figures

Read in French while discovering the history of France.

Clovis (ou Clovis 1er), roi des Francs (466-511)

English below

Clovis, French king
Clovis 1er
Bibliothèque nationale de France, Public domain, via Wikimedia Commons

Au début du Ve siècle, divers peuples barbares traversent le Rhin et envahissent des territoires de l’Empire romain d’Occident, qui disparaît en 476. Ces tribus forment alors des royaumes indépendants.

En 481, Clovis succède à son père Childéric Ier, roi des Francs saliens de Tournai (Belgique).

Clovis réussit à unir les Francs et à imposer son autorité. Devenu roi des Francs, il commence à étendre le royaume franc. En 486, après sa victoire contre le Gallo-Romain Syagrius, il conquiert le nord de la Gaule romaine et notamment sa capitale, Soissons. C’est à ce moment qu’a lieu l’épisode du vase de Soissons.

Le vase de Soissons

Suite à la prise de la ville de Soissons, le butin doit être partagé entre les guerriers. L’un d’entre eux casse un vase avec sa hache alors que Clovis voulait le rendre à l’évêque de l’église d’où venait le vase. Un an plus tard, Clovis tue ce guerrier avec sa hache en disant : « ainsi as-tu traité le vase de Soissons ». L’histoire est connue par les chroniques de l’époque mais il est difficile d’en vérifier la véracité.

Le baptême de Clovis

Clovis continue d’agrandir son royaume. L’Aquitaine est alors aux mains des puissants Wisigoths. Au sud-est se trouve le royaume Burgonde et à l’est, celui des Alamans. Il noue des alliances avec certains rivaux et notamment avec les Burgondes. En 493, il épouse Clotilde, une princesse chrétienne, fille du roi des Burgondes Chilpéric II.

En 496, Clovis et ses troupes affrontent les Alamans à la bataille de Tolbiac, dans la région de Cologne (Allemagne).  sur le point d’être vaincu, Clovis prie alors le Christ et lui promet de se convertir si « Jésus que sa femme Clotilde proclame fils de Dieu vivant » lui accorde la victoire. Clovis se convertit au christianisme dans les années qui suivent. Après avoir vaincu les Alamans, il remporte des victoires contre les Burgondes et les Wisigoths, il fonde un vaste royaume.

Frankish conquests in Gaul
Les conquêtes franques en Gaule (486 – 511)
Romain0, Public domain, via Wikimedia Commons

Clovis est le premier roi de la dynastie des rois mérovingiens. À sa mort, en 511, et comme le veut la coutume franque, le royaume franc est partagé entre ses fils : Clotaire Ier, Thierry Ier, Childebert Ier et Clodomir.


Clovis est l’un des personnages les plus célèbres de l’histoire de France. Son nom est également devenu un prénom masculin assez populaire.


English translation

Clovis (or Clovis I), king of the Franks (466-511)

At the beginning of the 5th century, various barbarian peoples crossed the Rhine and invaded territories of the Western Roman Empire, which disappeared in 476. These tribes then formed independent kingdoms.

In 481, Clovis succeeded his father Childéric I, king of the Salian Franks of Tournai (Belgium).

Clovis succeeded in uniting the Franks and imposing his authority. As king of the Franks, he began to expand the Frankish kingdom. In 486, after his victory against the Gallo-Roman Syagrius, he conquered the north of Roman Gaul, including its capital, Soissons. It is at this time that the episode of the vase of Soissons takes place.

The vase of Soissons
Following the capture of the city of Soissons, the booty must be shared between the warriors. One of them breaks a vase with his axe while Clovis wanted to return it to the bishop of the church where the vase came from. A year later, Clovis kills this warrior with his axe, saying: “Thus you treated the vase of Soissons”. The story is known by the chronicles of the time but it is difficult to verify its veracity.

The baptism of Clovis
Clovis continued to expand his kingdom. Aquitaine was then in the hands of the powerful Visigoths. To the southeast was the Burgundian kingdom and to the east, that of the Alemanni. He formed alliances with some of his rivals, notably the Burgundians. In 493, he married Clotilde, a Christian princess, daughter of the Burgundian king Chilperic II.
In 496, Clovis and his troops faced the Alemanni at the battle of Tolbiac, in the region of Cologne (Germany). On the verge of defeat, Clovis prayed to Christ and promised to convert if “Jesus, whom his wife Clotilde proclaimed to be the son of the living God,” granted him victory. Clovis converted to Christianity in the following years. After defeating the Alamanni, he won victories against the Burgundians and the Visigoths, and founded a vast kingdom to which the Gallo-Romans and the Franks united.

Clovis was the first king of the Merovingian dynasty. At his death, and as per Frankish custom, the Frankish kingdom was divided among his sons: Clotaire I, Thierry I, Childebert I and Clodomir.

Clovis is one of the most famous characters in French history. His name has also become a popular male first name.

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